El superordenador Summit construido por IBM es el más potente del mundo. Pesa más de 340 toneladas, más que un avión comercial. Fotografía:  ORNL.

El superordenador que busca la vacuna contra el coronavirus

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Desarrollar una vacuna segura para el Covid-19 requiere mucho tiempo, pero las simulaciones con el superordenador Summit de IBM aceleran la investigación

Nacho Palou

El superordenador Summit construido por IBM es el más potente del mundo. Pesa más de 340 toneladas, más que un avión comercial. Fotografía: ORNL.

20 de marzo de 2020 (10:35 CET)

Sea para encontrar una vacuna como para dar con un tratamiento efectivo contra la enfermedad Covid-19, causada por el coronavirus SARS-CoV-2, las simulaciones por ordenador permiten examinar cómo interactúan y reaccionan los virus a diferentes medicamentos y compuestos.

Es el caso del superordenador Summit de IBM con el que los investigadores han podido simular 8.000 compuestos en dos días, 77 de los cuales han demostrado cierto potencial para evitar que el Covid-19 infecte las células.

"Las simulaciones por ordenador permite conocer cómo diferentes combinaciones reaccionan con diferentes virus —dicen desde IBM— cada una de las cuales supone procesar miles de millones de variaciones, algo que llevaría mucho tiempo utilizando un ordenador normal."

Esto permite acotar las pruebas de laboratorio a las opciones más prometedoras. De otro modo los investigadores tienen que cultivar el virus y observar cómo reacciona cuando se expone a compuestos nuevos o existentes, un proceso lento que con métodos convencionales puede llevar años.

Examina miles de millones de soluciones potenciales en días

Aun así, y aunque las simulaciones con ordenador reducen que combinaciones probar, esto no supone que el ordenador sea capaz por sí mismo con la vacuna —o el tratamiento— de la noche a la mañana, "pero sin duda el superordenador Summit está reduciendo la fase inicial del proceso con respecto a los métodos convencionales."

Incluso con las simulaciones por ordenador los investigadores se enfrentan a grandes cantidades de datos, de variables y de posibles combinaciones, y los resultados tienen que reproducirse en el laboratorio.

"Tenemos muchas esperanzas de que nuestros hallazgos computacionales sirvan de base para futuros estudios y proporcionen un marco en el que investigar estos compuestos. Sólo entonces sabremos si alguno de ellos tiene las características necesarias para mitigar el virus". 

15.000 litros de agua refrigerante por minuto

Puesto en marcha en 2018, el superordenador Summit de IBM instalado en los laboratorios de Oak Ridge, en EEUU, es actualmente el superordenador más potente del mundo: utiliza simultáneamente casi 10.000 procesadores CPU IBM Power9 y casi 28.000 procesadores GPU Nvidia Volta.

Su capacidad es difícil de expresar numéricamente, pero si cada persona en la tierra hiciera una operación por segundo durante casi un año, el número de operaciones resultantes sería el mismo que hace el superordenador Summit de IBM en un segundo.

 

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