Fotografía: Alex Perez en Unsplash

El rápido desplazamiento del polo norte está a punto de afectar al GPS

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El polo norte magnético se está moviendo tan rápido que el modelo actual de GPS está a punto de exceder los límites aceptables del error

Barcelona, 16 de enero de 2019 (13:08 CET)

El campo magnético de la Tierra se está comportando de forma extraña y los expertos no saben por qué. Desde que este fuera descubierto en 1831 por James Clark Ross no ha dejado de moverse. Pero ahora el polo norte magnético avanza tan rápido que los científicos han debido intervenir para poder actualizar el Modelo Magnético Mundial antes de lo esperado.

Y la cuestión no es una mera anécdota científica solo interesante para expertos. Estos movimientos erráticos podrían afectar a los sistemas globales de navegación. Sí, aquellos que indican a los barcos qué ruta seguir pero también al Google Maps de tu móvil cada vez que quieres llegar a una dirección que no conoces.

El polo norte magnético se está alejando desde Canadá hacia Siberia

Desde que el polo norte magnético fuera descubierto ha experimentado varios cambios en su movimiento. Pero estos eran lo suficientemente constantes como para haber permitido desarrollar un sistema de navegación a nivel mundial.

Ahora el polo norte magnético se está alejando desde Canadá hacia Siberia, impulsado por una corriente de hierro líquido que se extiende por el núcleo del planeta, según ha publicado recientemente Nature. Y lo hace a tal velocidad que los expertos en geomagnetismo se han visto obligados a hacer cambios de urgencia en el Modelo Magnético Mundial.

Los errores, a punto de desbordar los GPS

El Modelo Magnético Mundial se actualiza periódicamente. La última versión del mismo se realizaba en 2015 y su actualización no se esperaba hasta 2020, pero los cambios descubiertos por los investigadores han puesto de manifiesto la urgencia de una actualización.

La versión más reciente del modelo salió en 2015 y se suponía que duraría hasta 2020. Pero principios de 2018 científicos de la NOAA y British Geological Survey en Edimburgo, que llevaban a cabo una verificación del modelo, descubrieron que era tan inexacto que estaba a punto de exceder los límites aceptables de error para la navegación. Algo que podría tener serias consecuencias en los sistemas de todo el mundo tanto de transporte como de comunicación.

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El sistema GPS actual excede el límite de errores aceptable. Pixabay

El campo magnético está cambiando tan rápidamente que los investigadores no pueden esperar a la fecha establecida y tienen que actualizarlo ya.

"El error está aumentando todo el tiempo", explica Arnaud Chulliat, experto en geomagnetismo de la Universidad de Colorado Boulder y la agencia meteorológica de Estados Unidos (NOAA), en Nature.

La modificación del Modelo Magnético Mundial estaba prevista para ayer, 15 de enero, pero el cierre de parte de la administración estadounidense ha impedido su realización.

¿Qué ocurre en el campo magnético?

Aunque la respuesta no está del todo clara, todo apunta a que este fenómeno se debe en parte al movimiento natural del polo norte magnético, combinado con cambios en el núcleo de la Tierra. A esto cabe sumarle que la actualización del modelo en 2015 ya nacía con errores.

En el núcleo de la Tierra se extiende un chorro de hierro líquido que genera la mayor parte del campo magnético. A medida que el flujo de este líquido varía el campo magnético cambia.

En 2016, parte del campo magnético experimentó una aceleración temporal en las profundidades del norte de Sudamérica y el Pacífico Oriental. El cambio fue rastreado y comprobado por satélites como la misión Swarm, de la Agencia Espacial Europea (ESA). Esto implica que el Modelo Magnético Mundial en 2015 incluía ya errores de actualización al año de crearse.

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El cambio del campo magnético afecta a Google Maps, a barcos y a 'smartphones'. Flickr

A esto se le ha sumado la aceleración del movimiento natural del polo norte magnético. Como recoge la investigación a mediados de los años 90 el polo aumentaba su velocidad, desde 15 kilómetros hasta 55 kilómetros por año. Para 2001 ya había entrado en el Océano Ártico, y en 2018 el polo cruzó hacia el hemisferio oriental del planeta. Hoy se dirige en línea recta hacia Siberia.

"El hecho de que el polo avance tan rápido hace que esa región sea más propensa a grandes errores", explica el investigador a Nature.

Para ajustar de nuevo el Modelo Magnético Mundial Chulliat y el resto de investigadores involucrados han introducido datos recientes, incluidos los referidos al cambio de 2016. Esto debería permitir al modelo mantenerse hasta la próxima actualización programada, que se llevará a cabo en 2020.

Parece que, al menos por el momento, tu móvil te permitirá seguir llegando a tu destino por la mejor ruta posible.

Noticia original de Business Insider. Autora: Cristina Fernández Esteban

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